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¿Las personas altas tienen más células?

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Dentro de una sola especie, ¿cómo se relaciona el número relativo de células en el cuerpo con el tamaño relativo del organismo?

Digamos que tomamos dos humanos, uno de ellos mide 6 pies de alto y el otro mide 5 pies de alto. Tienen IMC, edad, condición física, antecedentes genéticos (además de la altura) similares y son del mismo sexo.

¿El alto tiene más células? ¿O tiene células más grandes?

PD: Idealmente, las respuestas deben estar respaldadas por fuentes apropiadas.

PPS: Si bien estoy agradecido con todos por las muy buenas respuestas que obtuve, debo señalar que estoy esperando una respuesta que incluya referencias para aceptarla.


Este es realmente el concepto más fundamental de la biología celular, así que buena pregunta. Si observa el tamaño de cualquier célula de una ballena y lo compara con el tamaño de cualquiera de las células de un ratón, de hecho son bastante similares, a pesar de la diferencia extrema en el tamaño general de los organismos de los que provienen. Hay una razón por la que las células son pequeñas y tiene que ver con el hecho de que sobreviven en función de su capacidad para absorber suficientes nutrientes de su entorno. A medida que una célula crece, necesita más para sobrevivir (porque tiene una masa mayor). Una célula más grande también tiene un área de superficie más grande a su alrededor (por lo que puede absorber más nutrientes).

SIN EMBARGO, llega un punto en el que la masa de la celda es demasiado grande para que el área de superficie la compense. Matemáticamente, esto se muestra mediante lo que se denomina "relación de superficie a volumen". Básicamente, establece que a medida que una esfera se hace más grande, el volumen aumenta a una VELOCIDAD más alta que el área de la superficie. Entonces, hay una razón por la que las células se vuelven tan grandes, la película de terror de los años 60 The Blob no era científicamente precisa, una sola célula tan grande (la gota) no tendría suficiente área de superficie para absorber suficientes nutrientes para sostenerse. Las personas más altas (o más grandes) tienen más células (no más grandes) que otras.

Los efectos de la presión osmótica pueden alterar ligeramente el tamaño de las células.

Cuando hablas de personas más altas, (creo) realmente te refieres a personas más grandes, personas con una masa más alta. Y sí, tienen más células.

Otro tema de biología celular que quizás desee explorar es la apoptosis. Digamos que tiene dos individuos ambos de 180 libras. uno de ellos mide 5 'de alto y el otro 7'. Ambos individuos tienen el mismo número de células, pero el más alto tiene un porcentaje más alto de ellas en las regiones superior e inferior del cuerpo. Es el proceso de apoptosis que esculpe la forma de un organismo.


No estoy seguro de que esté probado, pero este documento hace uso de la suposición: West et al, PNAS 99: 2473, http://www.pnas.org/content/99/suppl_1/2473.full

Por cierto, este artículo puede ser relevante para usted, ya que se enfoca en la actividad metabólica, que no es muy propicia para la masa corporal (potencia 3/4: está creciendo más lentamente).


La persona más alta tiene más células. La mayoría de las células solo pueden alargarse hasta cierto punto. Si bien las células neuronales serán más largas y probablemente algunas otras, el resto de las células será simplemente mayor.


Los científicos descubren las células de los niños que viven en el cerebro de las madres

El vínculo entre madre e hijo es profundo, y una nueva investigación sugiere una conexión física aún más profunda de lo que nadie pensaba. Los profundos lazos psicológicos y físicos que comparten la madre y su hijo comienzan durante la gestación, cuando la madre es todo para el feto en desarrollo, proporcionando calidez y sustento, mientras que los latidos de su corazón proporcionan un ritmo constante y relajante.

La conexión física entre la madre y el feto es proporcionada por la placenta, un órgano formado por células tanto de la madre como del feto, que sirve como conducto para el intercambio de nutrientes, gases y desechos. Las células pueden migrar a través de la placenta entre la madre y el feto, estableciendo su residencia en muchos órganos del cuerpo, incluidos los pulmones, la tiroides, los músculos, el hígado, el corazón, los riñones y la piel. Estos pueden tener una amplia gama de impactos, desde la reparación de tejidos y la prevención del cáncer hasta el desencadenamiento de trastornos inmunitarios.

Es notable que sea tan común que las células de un individuo se integren en los tejidos de otra persona distinta. Estamos acostumbrados a pensar en nosotros mismos como individuos autónomos singulares, y estas células extrañas parecen desmentir esa noción y sugieren que la mayoría de las personas portan restos de otros individuos. Por más notable que esto pueda ser, los asombrosos resultados de un nuevo estudio muestran que las células de otros individuos también se encuentran en el cerebro. En este estudio, se encontraron células masculinas en el cerebro de las mujeres y habían estado viviendo allí, en algunos casos, durante varias décadas. El impacto que pudieron haber tenido ahora es solo una suposición, pero este estudio reveló que estas células eran menos comunes en el cerebro de las mujeres que tenían la enfermedad de Alzheimer y rsquos, lo que sugiere que pueden estar relacionadas con la salud del cerebro.

Todos consideramos que nuestros cuerpos son nuestro ser único, por lo que la idea de que podamos albergar células de otras personas en nuestros cuerpos parece extraña. Aún más extraño es el pensamiento de que, aunque ciertamente consideramos que nuestras acciones y decisiones se originan en la actividad de nuestros propios cerebros individuales, las células de otros individuos viven y funcionan en esa estructura compleja. Sin embargo, la mezcla de células de individuos genéticamente distintos no es nada infrecuente. Esta condición se llama quimerismo por la Quimera que escupe fuego de la mitología griega, una criatura que era en parte serpiente, en parte león y en parte, en parte cabra. Sin embargo, las quimeras que ocurren naturalmente son mucho menos siniestras e incluyen criaturas como el moho y los corales.

El microquimerismo es la presencia persistente de unas pocas células genéticamente distintas en un organismo. Esto se notó por primera vez en humanos hace muchos años cuando se encontraron células que contenían el cromosoma masculino y ldquoY & rdquo circulando en la sangre de las mujeres después del embarazo. Dado que estas células son genéticamente masculinas, no podrían haber sido propiedad de las mujeres, pero lo más probable es que provengan de sus bebés durante la gestación.

En este nuevo estudio, los científicos observaron que las células microquiméricas no solo se encuentran circulando en la sangre, sino que también están incrustadas en el cerebro. Examinaron los cerebros de mujeres fallecidas para detectar la presencia de células que contienen el cromosoma masculino y ldquoY & rdquo. Encontraron tales células en más del 60 por ciento de los cerebros y en múltiples regiones del cerebro. Dado que la enfermedad de Alzheimer y rsquos es más común en mujeres que han tenido embarazos múltiples, sospecharon que la cantidad de células fetales sería mayor en mujeres con EA en comparación con aquellas que no tenían evidencia de enfermedad neurológica. Los resultados fueron precisamente lo contrario: había menos células derivadas del feto en mujeres con Alzheimer & rsquos. Las razones no están claras.

El microquimerismo resulta más comúnmente del intercambio de células a través de la placenta durante el embarazo, sin embargo, también hay evidencia de que las células pueden transferirse de la madre al bebé a través de la lactancia. Además del intercambio entre la madre y el feto, puede haber intercambio de células entre gemelos. en el útero, y también existe la posibilidad de que las células de un hermano mayor que reside en la madre encuentren su camino de regreso a través de la placenta hacia un hermano menor durante la última gestación. Las mujeres pueden tener células microquiméricas tanto de su madre como de sus propios embarazos, e incluso existe evidencia de competencia entre las células de la abuela y el bebé dentro de la madre.

No está claro qué hacen las células microquiméricas fetales en el cuerpo de la madre y el rsquos, aunque existen algunas posibilidades intrigantes. Por ejemplo, las células microquiméricas fetales son similares a las células madre en el sentido de que pueden convertirse en una variedad de tejidos diferentes y pueden ayudar en la reparación de los tejidos. Un grupo de investigación que investigaba esta posibilidad siguió la actividad de las células microquiméricas fetales en una rata madre después de que el corazón materno se lesionara: descubrieron que las células fetales migraban al corazón materno y se diferenciaban en células cardíacas que ayudaban a reparar el daño. En estudios con animales, se encontraron células microquiméricas en cerebros maternos donde se convirtieron en células nerviosas, lo que sugiere que podrían estar integradas funcionalmente en el cerebro. Es posible que ocurra lo mismo con estas células en el cerebro humano.

Estas células microquiméricas también pueden influir en el sistema inmunológico. Una célula microquimérica fetal de un embarazo es reconocida por el sistema inmunológico de la madre en parte como perteneciente a la madre, ya que el feto es genéticamente mitad idéntico a la madre, pero en parte extraña, debido a la contribución genética del padre. Esto puede "estimular" al sistema inmunológico a estar alerta a las células que son similares al yo, pero con algunas diferencias genéticas. Las células cancerosas que surgen debido a mutaciones genéticas son precisamente esas células, y hay estudios que sugieren que las células microquiméricas pueden estimular el sistema inmunológico para detener el crecimiento de tumores. Se encuentran muchas más células microquiméricas en la sangre de mujeres sanas en comparación con aquellas con cáncer de mama, por ejemplo, lo que sugiere que las células microquiméricas pueden prevenir de alguna manera la formación de tumores. En otras circunstancias, el sistema inmunológico se vuelve contra uno mismo, causando un daño significativo. El microquimerismo es más común en pacientes que padecen esclerosis múltiple que en sus hermanos sanos, lo que sugiere que las células quiméricas pueden tener un papel perjudicial en esta enfermedad, quizás al desencadenar un ataque autoinmune.

Este es un nuevo campo de investigación floreciente con un enorme potencial para nuevos hallazgos, así como para aplicaciones prácticas. Pero también es un recordatorio de nuestra interconexión.


Herencia no mendeliana

Los rasgos poligénicos son complejos y no pueden explicarse únicamente por la herencia mendeliana simple. La herencia mendeliana está involucrada cuando un gen en particular controla un rasgo, y los rasgos son discretos. Lleva el nombre de Gregor Mendel, un monje y botánico austriaco que estudió las plantas de guisantes en el siglo XIX. Muchos de los rasgos en las plantas de guisantes de Mendel mostraron fenotipos o fenotipos. Por ejemplo, podrían tener flores blancas o moradas, cortas o altas, o tener semillas arrugadas o lisas. Esto se debe a que cada rasgo estaba representado por un solo gen que tenía dos alelos: dominante y recesivo. Si una planta tenía dos alelos dominantes, o un alelo dominante y uno recesivo, las flores eran púrpuras, mientras que si tenía dos alelos recesivos, las flores eran blancas.

Los rasgos poligénicos también tienen alelos dominantes y recesivos, pero tantos genes juegan un papel en el fenotipo de un organismo para estos rasgos que el resultado final es la suma de muchas interacciones complejas. Puede ser difícil o imposible averiguar el efecto de un gen sobre un rasgo poligénico. En lugar de expresarse en una proporción como lo son los rasgos de un solo gen, los rasgos poligénicos se expresan continuamente y generalmente forman una curva de campana cuando se grafican. Por ejemplo, el color de la piel humana varía en un gradiente continuo de claro a oscuro, y no es cuantificable, el color de la piel de uno solo se puede comparar con otros para tener una idea de cuán claro u oscuro es su tono de piel. Algunas personas tienen la piel extremadamente clara o extremadamente oscura, pero la mayoría de la gente del mundo no la tiene y se ubica en algún punto intermedio.


Celdas de memoria

Si su cuerpo combate un virus una vez, es probable que el mismo virus intente atacar nuevamente. Después de todo el trabajo que me costó deshacerse de esa primera infección, sería una pena tener que hacerlo todo de nuevo. Una característica sorprendente de su sistema inmunológico es que recuerda las infecciones que ha combatido. Esto hace que sea mucho más fácil combatir el mismo virus o bacteria por segunda, tercera o cuarta vez.

Una celda de memoria nunca olvida

Hacia el final de cada batalla para detener una infección, algunas células T y células B se convierten en células T de memoria y células B de memoria. Como era de esperar por sus nombres, estas células recuerdan el virus o la bacteria contra la que acaban de combatir. Estas células viven en el cuerpo durante mucho tiempo, incluso después de que se hayan destruido todos los virus de la primera infección. Permanecen en modo listo para reconocer y atacar rápidamente cualquier virus o bacteria que regrese.

La producción rápida de muchos anticuerpos puede detener una infección en seco. La primera vez que su cuerpo combate un virus, puede tomar hasta 15 días producir suficientes anticuerpos para deshacerse de él. Con la ayuda de las células B de memoria, la segunda vez que su cuerpo ve ese virus, puede hacer lo mismo en 5 días. También produce 100 veces más anticuerpos que la primera vez. Cuanto más rápido su cuerpo produzca anticuerpos, más rápido se puede destruir el virus. Con la ayuda de las células B de memoria, puede deshacerse de ellas incluso antes de que se sienta mal. A esto se le llama ganar inmunidad.

Este gráfico muestra cómo las células de memoria le ayudan a combatir mejor las infecciones. En el día 0, alguien contrae un virus. En el día 10, sus células B comienzan a producir anticuerpos, y para el día 15, ha producido suficientes anticuerpos para destruir todos los virus. Ahora, ella no produce más anticuerpos, por lo que quedan cada vez menos en su cuerpo. Al día 40, el mismo virus vuelve a entrar en su cuerpo. Dado que tiene células B de memoria preparadas para luchar, rápidamente puede producir 100 veces más anticuerpos que durante la primera infección.

Construyendo células de memoria sin enfermarse

Si contrae una infección, puede desarrollar inmunidad a ese virus específico. Otra forma de obtener inmunidad es vacunándose. Las vacunas son versiones muy débiles o muertas de un virus o bacteria que preparan sus células de memoria para combatir ese virus o bacteria específicos. Dado que las vacunas lo ayudan a obtener inmunidad sin enfermarse, son una protección especialmente buena para enfermedades muy peligrosas.

Vacunas en la historia

La primera vacuna exitosa fue contra la viruela en 1796. La viruela es causada por un virus muy contagioso y mortal. En ese entonces, la viruela era especialmente aterradora porque la gente sabía muy poco sobre virus, bacterias o cómo funciona el sistema inmunológico.

Fue el Dr. Edward Jenner quien notó que las mujeres jóvenes que ordeñaban vacas generalmente contraían viruela vacuna, pero rara vez contraían viruela. Pensó que tal vez contraer la viruela vacuna evitaba la viruela.

Para probar su idea, el Dr. Jenner intentó infectar a las personas con viruela vacuna a propósito y luego las expuso a la viruela. Sorprendentemente, no se contagiaron de viruela. No sabía exactamente cómo funcionaba, pero ahora sabemos que la viruela vacuna y la viruela tienen antígenos con formas similares. Esto significa que las células de memoria para combatir la viruela vacuna también pueden combatir la viruela. Porque vacca significa vaca en latín, el Dr. Jenner llamó a este tipo de vacunación para la prevención de enfermedades.

Después del descubrimiento del Dr. Jenner, se hizo común vacunar a todos contra la viruela. Ha tenido tanto éxito que desde 1979 no ha habido infecciones de viruela.

Hoy en día, tenemos muchas vacunas para protegernos de enfermarnos. La mayoría de estas son inyecciones, pero algunos científicos están trabajando en vacunas fabricadas en plantas que se pueden comer. Esto puede significar que algún día no recibirás una vacuna, ¡simplemente disfrutarás de un batido de vacunas!


Síntomas Síntomas

  • Testículos pequeños y firmes
  • Pubertad retrasada o incompleta con falta de características sexuales secundarias que resulta en escaso vello facial, corporal o sexual.Una voz aguda y distribución de la grasa corporal que resulta en una mitad inferior del cuerpo más redonda, con más grasa depositada en las caderas, glúteos y muslo en lugar de alrededor del pecho y el abdomen
  • Crecimiento de mamas (ginecomastia)
  • Reducción del vello facial y corporal.
  • Estatura alta
  • Proporciones corporales anormales (piernas largas, tronco corto, hombro igual al tamaño de la cadera)
  • Discapacidad de aprendizaje
  • Retraso en el habla
  • Criptochirdismo
  • Apertura (meato) de la uretra (el conducto que transporta la orina y los espermatozoides a través del pene hacia el exterior) en la parte inferior del pene (hipospadias) en lugar de la punta de la cabeza del pene.
  • Problemas sociales, psicológicos y de comportamiento.
  • Discapacidad intelectual
  • Rasgos faciales distintivos
  • Anomalías esqueléticas
  • Coordinacion pobre
  • Dificultades graves para hablar
  • Problemas de comportamiento
  • Defectos cardiacos
  • Problemas dentales.

¿Qué genes te hacen más alto? Un montón de ellos, resulta

Cuando los científicos leyeron por primera vez el genoma humano hace 15 años, había grandes esperanzas de que pronto entenderíamos cómo se heredan rasgos como la altura. No ha sido fácil. Un gran esfuerzo por encontrar genes relacionados con la altura hasta ahora solo explica una fracción de este rasgo.

Ahora los científicos dicen que han avanzado un poco más. Y el esfuerzo no solo es útil para comprender cómo los genes determinan la altura, sino cómo están involucrados en la conducción de muchos otros rasgos humanos.

Al principio, estos problemas no parecían tan complicados. El monje del siglo XIX Gregor Mendel descubrió que los rasgos de los guisantes de su jardín, como la suavidad y el color, podían transmitirse de manera predecible de una generación a la siguiente.

Pero Joel Hirschhorn, genetista del Boston Children's Hospital y del Broad Institute, dice que se hizo evidente que la mayoría de las historias de herencia no eran tan simples. La altura resulta ser un buen ejemplo.

"La altura de las personas no se comportó como los guisantes de Mendel", dice Hirschhorn. "No era como si tuvieran dos personas altas y tendrían un [niño] alto o un [niño] bajo. A menudo, el niño estaba a medio camino entre los padres".

Los científicos explicaron esto hace 100 años, cuando se dieron cuenta de que la altura estaba influenciada por muchos genes, y cada uno hace una pequeña contribución.

Cabras y refrescos

Los estadounidenses se están reduciendo, mientras que los chinos y los coreanos brotan

Entonces, cuando se secuenció el genoma humano, científicos como Hirschhorn pensaron que podrían sondear esos datos para rastrear todos los genes de altura y finalmente comprender cómo la altura, y de hecho, la mayoría de los otros rasgos humanos, son moldeados por nuestros genes.

Ese esfuerzo comenzó lentamente. Pero ahora, dice Hirschhorn. "Para la altura, se sabe que hay alrededor de 700 variantes que afectan la altura, cada una de ellas generalmente con un efecto bastante pequeño en la altura, generalmente como un milímetro o menos".

Ese enorme esfuerzo global ha implicado el estudio de los genes de más de 700.000 sujetos voluntarios. Aun así, los rasgos que han encontrado solo explican aproximadamente una cuarta parte de los factores de altura heredados.

Y, frustrantemente, para la mayoría de esas variantes, los científicos no tienen idea de lo que hacen en realidad.

La mayoría de las variantes surgen en misteriosos fragmentos de ADN entre genes en nuestros cromosomas. Eso dificulta descifrar sus roles.

Así que Hirschhorn y su ejército de colegas, que informaron sobre el esfuerzo el miércoles en la revista Naturaleza, probé una nueva táctica.

Su estudio se centró solo en variantes que están directamente en los genes mismos. Al saber que los genes lo hacen, pueden comprender mejor cómo las variantes pueden influir en la altura. Por ejemplo, uno está en un gen que influye en las hormonas que regulan el crecimiento.

Las variantes dentro de los genes son poco comunes, pero algunas tienen una influencia notablemente grande en la altura.

"Encontramos algunos que, si los lleva, en realidad podría ser una pulgada más alto o una pulgada más bajo, a diferencia de la diferencia de solo un milímetro que encontramos con las variantes anteriores", dice Hirschhorn.

Los científicos aún están muy lejos de identificar todos los genes involucrados con la estatura, pero estos nuevos hallazgos los ayudan a comprender mejor la bioquímica natural que influye en la estatura.

Hasta ahora, la mayor parte de nuestra comprensión de la altura proviene de científicos que estudian a niños que tienen patrones de crecimiento anormales, según Constantine Stratakis, pediatra y director científico del Instituto Nacional de Salud Infantil y Desarrollo Humano.

"Hay raros experimentos de la naturaleza que nos han dicho que estos genes están involucrados en la regulación del crecimiento", dice. De hecho, descubrió uno de esos genes raros, vinculado a un rasgo llamado gigantismo.

"Conduce a bebés que duplican o triplican su longitud en el primer año de vida", dice.

Estos experimentos naturales han sido muy útiles para tratar los trastornos de la altura, pero Stratakis espera que eventualmente los métodos de búsqueda del genoma proporcionen pistas para futuros tratamientos.

La lección más importante aquí es descubrir cómo funciona realmente la biología de un rasgo complejo como la altura.

Las variantes raras a veces pueden marcar una gran diferencia, "pero la mayoría de las veces se trata de sistemas que interactúan y definen cómo un organismo se comporta, crece o tiene una enfermedad, desarrolla un rasgo, etc.", dice Stratakis. "Y aunque es humillante ver la complejidad, en este punto no es inesperado".

Salud global

Medir la salud de un país por su altura

Hirschhorn y sus colegas están ampliando su ya masivo estudio de 700.000 sujetos. Ese enfoque ha provocado el escepticismo de algunos científicos, que piensan que es una pérdida de esfuerzo.

David Goldstein, profesor de genética en la Universidad de Columbia, dice que un esfuerzo ampliado podría, en última instancia, implicar a todos los genes existentes, y eso difícilmente ayuda a los científicos a reducir los factores biológicos que contribuyen a la altura.

Es probable que los científicos nunca puedan averiguar qué hacen estos cientos de variantes comunes para influir en la altura, dice Goldstein. En cambio, una estrategia mucho mejor es la que utilizó Hirschhorn en este último estudio: buscar variantes raras que tengan un gran impacto.

"Probablemente no lleguemos a explicar el 100 por ciento de los factores genéticos, pero en cierto sentido ese no es realmente nuestro objetivo", dice Hirschhorn. "Nuestro objetivo es utilizar la genética para hacer nuestro mejor esfuerzo para comprender la biología".

Con ese fin, Hirschhorn y sus colegas no solo miran la altura, están investigando los rasgos que hacen que las personas sean susceptibles a la diabetes y la obesidad.


¿Cuáles son las leyes de la herencia?

Curiosamente, los genes se transmiten de generación en generación en ciertos patrones, que fueron estudiados por primera vez por Gregor Johan Mendel. Mendel fue originalmente un sacerdote, pero su ojo perspicaz y observador lo llevó a estudiar las características de las plantas de guisantes. Pasó años estudiando las diferencias en su altura, el color de sus flores, el tipo de semillas, etc., en base a los emparejamientos de su reproducción, y su loable investigación le valió el título por el que ahora se le conoce: el padre de genética moderna.

Caracteres de las plantas de guisantes estudiadas por Mendel (Crédito de la foto: Emre Terim / Shutterstock)

Antes de ocuparnos de las leyes de la herencia, echemos un vistazo a los alelos: un alelo es, en términos simples, una forma alternativa de un gen. Cualquier gen puede tener varios alelos. Por ejemplo, un gen para la altura tendrá dos alelos, bajo y alto. Un gen del color también puede tener dos alelos, como el rojo y el blanco. ¡Los alelos en una determinada combinación dan como resultado un rasgo!

Según la genética mendeliana, hay tres leyes de herencia. La Ley de dominancia establece que en un gen, un alelo es dominante sobre el otro. Este alelo "otro" se llama alelo recesivo. Generalmente, una descendencia de guisantes con un alelo alto y un alelo enano resulta ser alta. Esto significa que el alelo alto es dominante sobre el otro.

La Ley de Segregación establece que los alelos se separan durante la formación de los gametos masculino y femenino, lo que significa que solo un alelo para la altura proviene del padre, mientras que el otro alelo proviene de la madre. Estos alelos se combinan aleatoriamente cuando el esperma y el óvulo se fusionan. Finalmente, la Ley de Surtido Independiente establece que los alelos de un gen no se mezclan con los alelos de otro gen. Por ejemplo, ¡un alelo para la altura gana y rsquot se mezcla con un alelo para el color de ojos!


Los humanos portan más células bacterianas que los humanos

Nos lavamos las manos compulsivamente, rociamos nuestras encimeras y hacemos muecas cuando alguien estornuda cerca de nosotros y, de hecho, hacemos todo lo posible para evitar encuentros innecesarios con el mundo de los gérmenes. Pero la verdad es que prácticamente estamos caminando en placas de Petri, plagadas de colonias bacterianas desde nuestra piel hasta los recovecos más profundos de nuestras entrañas.

Todas las bacterias que viven dentro de ti llenarían una jarra de medio galón.Hay 10 veces más células bacterianas en tu cuerpo que células humanas, según Carolyn Bohach, microbióloga de la Universidad de Idaho (UI), junto con otras estimaciones de estudios científicos. . (A pesar de su gran número, las bacterias no ocupan tanto espacio porque las bacterias son mucho más pequeñas que las células humanas). Aunque eso suena bastante asqueroso, en realidad es algo muy bueno.

La infestación comienza al nacer: los bebés ingieren una gran cantidad de bacterias durante el parto y recogen muchas más de la piel y la leche de su madre y, durante la lactancia, las glándulas mamarias se colonizan con bacterias. "Nuestra interacción con nuestra madre es la mayor explosión de microbios que tenemos", dice Gary Huffnagle, microbiólogo e internista de la Universidad de Michigan en Ann Arbor. Y eso es solo para empezar: a lo largo de nuestras vidas, consumimos bacterias en nuestra comida y agua y en cuotas y quién sabe en qué otro lugar '', dice Huffnagle.

Comenzando en la boca, nariz u otros orificios, estos microbios viajan a través del esófago, estómago y / o intestinos y lugares donde la mayoría de ellos acampa. Aunque se estima que hay más de 500 especies viviendo al mismo tiempo en un intestino adulto, la mayoría pertenecen a dos phyla, los Firmicutes (que incluyen Estreptococo, Clostridium y Estafilococo), y los Bacteroidetes (que incluyen Flavobacterium).

Durante mucho tiempo, los científicos asumieron que estas bacterias, a pesar de su número, no nos hicieron mucho daño ni nos beneficiaron mucho. Pero en la última década, los investigadores han cambiado de opinión.

Por un lado, las bacterias producen sustancias químicas que nos ayudan a aprovechar la energía y los nutrientes de nuestros alimentos, explica Huffnagle. Los roedores libres de gérmenes tienen que consumir casi un tercio más de calorías que los roedores normales para mantener su peso corporal, y cuando los mismos animales recibieron más tarde una dosis de bacterias, sus niveles de grasa corporal aumentaron, incluso si no comieron más de que tenían antes.

Las bacterias intestinales también parecen mantener saludable nuestro sistema inmunológico. Varios estudios sugieren que los microbios regulan la población y la densidad de las células inmunes intestinales al ayudar en el desarrollo de tejidos linfoides asociados al intestino que median una variedad de funciones inmunes.

Las bacterias también parecen influir en la función de las células inmunitarias como las células dendríticas, las células T y las células B, aunque los científicos aún no conocen los mecanismos precisos. Y una sustancia química liberada por la bacteria. Bacteroides fragilis es capaz de dirigir cómo madura el sistema inmunológico en desarrollo.

Además, se ha demostrado que los probióticos y los suplementos dietéticos que contienen microbios potencialmente beneficiosos aumentan la inmunidad. Las bacterias intestinales no solo `` ayudan a proteger contra otras bacterias que causan enfermedades que podrían provenir de los alimentos y el agua '', dice Huffnagle, `` realmente representan otro brazo del sistema inmunológico ''.

Por supuesto, no pueden protegernos contra todos los embates, razón por la cual todavía tenemos que depender de los antibióticos para librarnos de algunas infecciones que causan enfermedades. Pero los antibióticos no solo matan a los microbios "malos", sino que también eliminan a los "buenos". Es por eso que el uso de antibióticos puede causar diarrea y malestar estomacal: los medicamentos interfieren con el equilibrio de nuestra flora bacteriana y nos enferman, explica Huffnagle.

Pero el cuerpo bacteriano ha hecho otra contribución a nuestra humanidad y mdashgenes. Poco después de que el Proyecto Genoma Humano publicara sus resultados preliminares en 2001, un grupo de científicos anunció que un puñado de genes humanos, y el consenso actual es de alrededor de 40 años, parecen ser de origen bacteriano.

Sin embargo, la pregunta que queda es cómo exactamente llegaron allí. Algunos científicos argumentan que los genes deben haber sido transferidos a los humanos de bacterias bastante recientemente en la historia evolutiva, porque los genes no se encuentran en nuestros ancestros animales más cercanos. Otros argumentan que pueden ser reliquias antiguas de eventos evolutivos que tuvieron lugar temprano en la historia de nuestra especie y, por razones desconocidas, los genes se perdieron en estos antepasados. Es imposible saberlo con certeza en este momento.

"Que yo sepa, no quedan casos claros de genes humanos adquiridos recientemente a partir de bacterias", dice C & eacutedric Feschotte, biólogo de la Universidad de Texas en Arlington. "No significa que no haya ninguno, pero no están bien documentados".


¿La selección natural convirtió a los holandeses en las personas más altas del planeta?

AMSTERDAM—¿Inseguro por tu altura? Es posible que desee evitar este pequeño país junto al Mar del Norte, cuya población ha ganado unos impresionantes 20 centímetros en los últimos 150 años y ahora es oficialmente la más alta del planeta. Los científicos atribuyen la mayor parte de ese aumento al aumento de la riqueza, una dieta rica y una buena atención médica, pero un nuevo estudio sugiere que también está sucediendo algo más: el estirón del crecimiento holandés puede ser un ejemplo de la evolución humana en acción.

El estudio, publicado hoy en línea en la Actas de la Royal Society B, muestra que los hombres holandeses altos tienen en promedio más hijos que sus contrapartes más bajos, y que sobreviven más hijos. Eso sugiere que los genes que ayudan a que las personas sean altas son cada vez más frecuentes entre los holandeses, dice el biólogo conductual y autor principal Gert Stulp de la Escuela de Higiene y Medicina Tropical de Londres.

"Este estudio lleva a casa el mensaje de que la población humana todavía está sujeta a la selección natural", dice Stephen Stearns, biólogo evolutivo de la Universidad de Yale que no participó en el estudio. "Ataca al núcleo de nuestra comprensión de la naturaleza humana y lo maleable que es". También confirma lo que Stearns sabe por experiencia personal sobre la población del norte de Holanda, donde se llevó a cabo el estudio: "Vaya, son altos".

Durante muchos años, la población estadounidense fue la más alta del mundo. En el siglo XVIII, los hombres estadounidenses eran de 5 a 8 centímetros más altos que los de los Países Bajos. Hoy en día, los estadounidenses son los más gordos, pero perdieron la carrera por la altura frente a los europeos del norte, incluidos daneses, noruegos, suecos y estonios, en algún momento del siglo XX.

Sin embargo, no está claro cómo estos pueblos llegaron a ser tan altos. La genética tiene un efecto importante en la altura del cuerpo: los científicos han encontrado al menos 180 genes que influyen en la estatura. Cada uno tiene solo un efecto pequeño, pero juntos, pueden explicar hasta el 80% de la variación de altura dentro de una población. Sin embargo, los factores ambientales también juegan un papel muy importante. Los hijos de inmigrantes japoneses en Hawai, por ejemplo, crecieron mucho más que sus padres. Los científicos asumen que una dieta rica en leche y carne jugó un papel importante.

Los holandeses se han vuelto mucho más altos en un período tan corto que los científicos atribuyen la mayor parte a su entorno cambiante. A medida que los Países Bajos se desarrollaron, se convirtió en uno de los mayores productores y consumidores de queso y leche del mundo. Una distribución cada vez más igualitaria de la riqueza y el acceso universal a la atención médica también pueden haber ayudado.

Aún así, los científicos se preguntan si la selección natural también ha jugado un papel. Para los hombres, ser alto se asocia con una mejor salud, atractivo para el sexo opuesto, una mejor educación y mayores ingresos, todo lo cual podría conducir a un mayor éxito reproductivo, dice Stulp.

Sin embargo, los estudios en los Estados Unidos no muestran esto. La propia investigación de Stulp entre los habitantes de Wisconsin nacidos entre 1937 y 1940, por ejemplo, mostró que los hombres de estatura promedio tenían más hijos que los hombres más bajos y más altos, y las mujeres más bajas tenían más hijos que las de estatura promedio. Taken together, Stulp says, this suggests natural selection in the United States pulls in the opposite direction of environmental factors like diet, making people shorter instead of taller. That may explain why the growth in average American height has leveled off.

Stulp—who says his towering 2-meter frame did not influence his research interest—wondered if the same was true in his native country. To find out, he and his colleagues turned to a database tracking key life data for almost 100,000 people in the country's three northern provinces. The researchers included only people over 45 who were born in the Netherlands to Dutch-born parents. This way, they had a relatively accurate number of total children per subject (most people stop having children after 45) and they also avoided the effects of immigration.

In the remaining sample of 42,616 people, taller men had more children on average, despite the fact that they had their first child at a higher age. The effect was small—an extra 0.24 children at most for taller men—but highly significant. (Taller men also had a smaller chance of remaining childless, and a higher chance of having a partner.) The same effect wasn't seen in women, who had the highest reproductive success when they were of average height. The study suggests this may be because taller women had a smaller chance of finding a mate, while shorter women were at higher risk of losing a child.

Because tall men are likely to pass on the genes that made them tall, the outcome suggests that—in contrast to Americans—the Dutch population is evolving to become taller, Stulp says. "This is not what we've seen in other studies—that's what makes it exciting," says evolutionary biologist Simon Verhulst of the University of Groningen in the Netherlands, who was Stulp's Ph.D. adviser but wasn't involved in the current study. Verhulst points out that the team can't be certain that genes involved in height are actually becoming more frequent, however, as the authors acknowledge.

The study suggests that sexual selection is at work in the Dutch population, Stearns says: Dutch women may prefer taller men because they expect them to have more resources to invest in their children. But there are also other possibilities. It could be that taller men are more resistant to disease, Stearns says, or that they are more likely to divorce and start a second family. "It will be a difficult question to answer.”

Another question is why tall men in Holland are at a reproductive advantage but those in the United States are not. Stulp says he can only speculate. One reason may be that humans often choose a partner who's not much shorter or taller than they are themselves. Because shorter women in the United States have more children, tall men may do worse than those of average height because they're less likely to partner with a short woman.

In the end, Stearns says, the advantage of tall Dutchmen may be only temporary. Often in evolution, natural selection will favor one trend for a number of generations, followed by a stabilization or even a return to the opposite trend. In the United States, selection for height appears to have occurred several centuries ago, leading to taller men, and then it stopped. "Perhaps the Dutch caught up and actually overshot the American men," he says.


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